Curso de Preparación para el IELTS
"Academic Reading"

Academic Reading
Examen #5

You should spend about 20 minutes on questions, which are based on the following reading passage:

"The Rocket From East To West"

A. The concept of the rocket, or rather the mechanism behind the idea of propelling an object into the air, has been around for well over two thousand years. However, it wasn’t until the discovery of the reaction principle, which was the key to space travel and so represents one of the great milestones in the history of scientific thought, that rocket technology was able to develop. Not only did it solve a problem that had intrigued man for ages, but, more importantly, it literally opened the door to the exploration of the universe.

B. An intellectual breakthrough, brilliant though it may be, does not automatically ensure that the transition is made from theory to practice. Despite the fact that rockets had been used sporadically for several hundred years, they remained a relatively minor artefact of civilization until the twentieth century. Prodigious efforts, accelerated during two world wars, were required before the technology of primitive rocketry could be translated into the reality of sophisticated astronauts. It is strange that the rocket was generally ignored by writers of fiction to transport their heroes to mysterious realms beyond the Earth, even though it had been commonly used in fireworks displays in China since the thirteenth century. The reason is that nobody associated the reaction principle with the idea of traveling through space to a neighbouring world.

C. A simple analogy can help us to understand how a rocket operates. It is much like a machine gun mounted on the rear of a boat. In reaction to the backward discharge of bullets, the gun, and hence the boat, move forwards. A rocket motor’s ‘bullets’ are minute, high-speed particles produced by burning propellants in a suitable chamber. The reaction to the ejection of these small particles causes the rocket to move forwards. There is evidence that the reaction principle was applied practically well before the rocket was invented. In his Noctes Atticae or Greek Nights, Aulus Gellius describes ‘the pigeon of Archytas’, an invention dating back to about 360 BC. Cylindrical in shape, made of wood, and hanging from string, it was moved to and fro by steam blowing out from small exhaust ports at either end. The reaction to the discharging steam provided the bird with motive power.

D. The invention of rockets is linked inextricably with the invention of ‘black powder’. Most historians of technology credit the Chinese with its discovery. They base their belief on studies of Chinese writings or on the notebooks of early Europeans who settled in or made long visits to China to study its history and civilisation. It is probable that, sometime in the tenth century, black powder was first compounded from its basic ingredients of saltpetre, charcoal and sulphur. But this does not mean that it was immediately used to propel rockets. By the thirteenth century, powder propelled fire arrows had become rather common. The Chinese relied on this type of technological development to produce incendiary projectiles of many sorts, explosive grenades and possibly cannons to repel their enemies. One such weapon was the ‘basket of fire’ or, as directly translated from Chinese, the ‘arrows like flying leopards’. The 0.7 metre-long arrows, each with a long tube of gunpowder attached near the point of each arrow, could be fired from a long, octagonal-shaped basket at the same time and had a range of 400 paces. Another weapon was the ‘arrow as am flying sabre’, which could be fired from crossbows. The rocket, placed in a similar position to other rocket-propelled arrows, was designed to increase the range. A small iron weight was attached to the 1.5m bamboo shaft, just below the feathers, to increase the arrow’s stability by moving the centre of gravity to a position below the rocket. At a similar time, the Arabs had developed the ‘egg which moves and burns’. This ‘egg’ was apparently full of gunpowder and stabilised by a 1.5m tail. It was fired using two rockets attached to either side of this tail.

E. It was not until the eighteenth century that Europe became seriously interested in the possibilities of using the rocket itself as a weapon of war and not just to propel other weapons. Prior to this, rockets were used only in pyrotechnic displays. The incentive for the more aggressive use of rockets came not from within the European continent but from far-away India, whose leaders had built up a corps of rocketeers and used rockets successfully against the British in the late eighteenth century. The Indian rockets used against the British were described by a British Captain serving in India as ‘an iron envelope about 200 millimetres long and 40 millimetres in diameter with sharp points at the top and a 3m-long bamboo guiding stick’. In the early nineteenth century, the British began to experiment with incendiary barrage rockets. The British rocket differed from the Indian version in that it was completely encased in a stout, iron cylinder, terminating in a conical head, measuring one metre in diameter and having a stick almost five metres long and constructed in such a way that it could be firmly attached to the body of the rocket. The Americans developed a rocket, complete with its own launcher, to use against the Mexicans in the mid-nineteenth century. A long cylindrical tube was propped up by two sticks and fastened to the top of the launcher, thereby allowing the rockets to be inserted and lit from the other end. However, the results were sometimes not that impressive as the behaviour of the rockets in flight was less than predictable. Since then, there have been huge developments in rocket technology, often with devastating results in the forum of war. Nevertheless, the modern day space programs owe their success to the humble beginnings of those in previous centuries who developed the foundations of the reaction principle. Who knows what it will be like in the future?

A. El concepto del cohete, o más bien el mecanismo detrás de la idea de propulsar un objeto en el aire, ha existido por más de dos mil años. Sin embargo, no fue hasta el descubrimiento del principio de reacción, que era la clave de los viajes espaciales y por lo tanto representa uno de los grandes hitos en la historia del pensamiento científico, que la tecnología de cohetes fue capaz de desarrollarse. No solo resolvió un problema que había intrigado al hombre durante siglos, sino que, lo que es más importante, literalmente le abrió la puerta a la exploración del universo.

B. Un avance intelectual, por brillante que sea, no garantiza automáticamente que la transición se haga de la teoría a la práctica. A pesar del hecho de que los cohetes se habían utilizado esporádicamente durante varios cientos de años, siguieron siendo un artefacto relativamente menor de la civilización hasta el siglo XX. Se requirieron esfuerzos prodigiosos, acelerados durante dos guerras mundiales, antes de que la tecnología de la cohetera primitiva pudiera traducirse en la realidad de los astronautas sofisticados. Es extraño que el cohete fuera generalmente ignorado por los escritores de ficción para transportar a sus héroes a reinos misteriosos más allá de la Tierra, a pesar de que se había utilizado comúnmente en los fuegos artificiales en China desde el siglo XIII. La razón es que nadie asoció el principio de reacción con la idea de viajar por el espacio hacia un mundo vecino.

C. Una simple analogía puede ayudarnos a entender cómo opera un cohete. Es muy parecido a una ametralladora montada en la parte trasera de un bote. En reacción a la descarga hacia atrás de las balas, el arma, y ​​por lo tanto el bote, avanzan. Las “balas” de un motor de cohete son partículas diminutas de alta velocidad producidas al quemar propulsores en un sitio adecuado. La reacción a la eyección de estas pequeñas partículas hace que el cohete se mueva hacia delante. Hay evidencia de que el principio de reacción se aplicó prácticamente bien antes de que se inventara el cohete. En su Noctes Atticae o Greek Nights, Aulus Gellius describe ‘la paloma de Archytas’, una invención que se remonta aproximadamente al año 360 aC De forma cilíndrica, hecha de madera y colgando de cuerdas, fue movido de un lado a otro por el vapor que salía de los pequeños orificios de escape en cada extremo. La reacción al vapor de descarga le proporcionó al pájaro fuerza motriz.

D. La invención de los cohetes está vinculada de manea inseparable con la invención del “polvo negro”. La mayoría de los historiadores de la tecnología acreditan a los chinos su descubrimiento. Ellos basan su creencia en estudios de escritos chinos o en los cuadernos de los primeros europeos que se establecieron o hicieron largas visitas a China para estudiar su historia y civilización. Es probable que, en algún momento del siglo X, el polvo negro se produjó por primera vez a partir de sus ingredientes básicos de salitre, carbón y azufre. Pero esto no significa que se usó inmediatamente para propulsar cohetes. En el siglo XIII, las flechas de fuego propulsadas en polvo se habían vuelto bastante comunes. Los chinos dependieron de este tipo de desarrollo tecnológico para producir proyectiles incendiarios de muchos tipos, granadas explosivas y posiblemente cañones para repeler a sus enemigos. Una de esas armas era la “canasta de fuego” o, como se traduce directamente del chino, las “flechas como leopardos voladores”. Las flechas de 0,7 metros de largo, cada una con un tubo largo de pólvora sujeto cerca de la punta de cada flecha, se podían disparar desde una canasta larga de forma octogonal al mismo tiempo y tenían un alcance de 400 pasos. Otra arma era la ‘flecha como un sable volador’, que podía dispararse desde una ballesta. El cohete, colocado en una posición similar a otras flechas propulsadas por cohetes, fue diseñada para aumentar el alcance. Se colocó un pequeño peso de hierro en el eje de bambú de 1,5 m, justo debajo de las plumas, para aumentar la estabilidad de la flecha moviendo el centro de gravedad a una posición debajo del cohete. En un momento similar, los árabes habían desarrollado el “huevo que se mueve y quema”. Este ‘huevo’ aparentemente estaba lleno de pólvora y se estabilizó con una cola de 1,5 m. Fue disparado usando dos cohetes unidos a cada lado de esta cola.

E. No fue sino hasta el siglo XVIII que Europa se interesó seriamente en las posibilidades de usar el cohete como arma de guerra y no solo para impulsar otras armas. Antes de esto, los cohetes se usaban solo en exhibiciones pirotécnicas. El incentivo para el uso más agresivo de los cohetes no provino del continente europeo sino de la lejana India, cuyos líderes habían construido un cuerpo de cohetes y utilizado cohetes con éxito contra los británicos a fines del siglo XVIII. Los cohetes indios usados ​​contra los británicos fueron descritos por un capitán británico que sirve en India como “una envoltura de hierro de aproximadamente 200 milímetros de largo y 40 milímetros de diámetro con puntas afiladas en la parte superior y una vara de bambú de 3 metros de largo”. A principios del siglo XIX, los británicos comenzaron a experimentar con cohetes de bombardeo incendiario. El cohete británico difería de la versión india en que estaba completamente encerrado en un robusto cilindro de hierro, que terminaba en una cabeza cónica, medía un metro de diámetro y tenía un palo de casi cinco metros de largo y estaba construido de tal manera que podía ser firmemente unido al cuerpo del cohete. Los estadounidenses desarrollaron un cohete, completo con su propio lanzador, para usar contra los mexicanos a mediados del siglo XIX. Un tubo cilíndrico largo estaba apoyado por dos palos y sujeto a la parte superior del lanzador, lo que permitía que los cohetes se insertaran e iluminaran desde el otro extremo. Sin embargo, los resultados a veces no fueron tan impresionantes ya que el comportamiento de los cohetes en vuelo fue menos predecible. Desde entonces, ha habido grandes desarrollos en la tecnología de cohetes, a menudo con resultados devastadores centrados en la guerra. Sin embargo, los programas espaciales de hoy en día deben su éxito a los humildes comienzos de aquellos en siglos anteriores que desarrollaron las bases del principio de reacción. ¿Quién sabe cómo será en el futuro?

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